Cea mai mare velă solară construită vreodată va fi lansată n 2014, n cadrul unei misiuni ce intenţionează să demonstreze valoarea propulsiei fără propulsor mai exact, folosirea fotonilor proveniţi de la Soare pentru alimentarea unei navete spaţiale.
Intitulată Sunjammer, gigantica velă solară măsoară 38 de metri pe o latură şi are o suprafaţă totală de 1.208 metri pătraţi. Proiectul aparţine programului american Space Technology din cadrul NASA.
Agenţia spaţială americană a contractat compania californiană L'Garde Inc. pentru a construi zmeul spaţial. Această companie privată a mai lucrat cu NASA n cadrul mai multor proiecte, printre care se numără crearea unor structuri gonflabile pentru antene radio şi dispozitive solare.
Numele de Sunjammer vine de la o scurtă povestire a lui Arthur C. Clarke n care este vorba despre o cursă spaţială ntre yachturi ce folosesc vele solare, a explicat Nathan Barnes, CEO-ul companiei L'Garde. Oficialii companiei au obţinut permisiunea familiei scriitorului pentru a folosi acest nume.
Sunjammer urmează să fie lansată n spaţiu la finalul anului 2014 la bordul unei rachete Falcon 9 a companiei SpaceX. Cu această velă, scopul nostru este să ajungem undeva la 3 milioane de kilometri de Pămnt, a explicat Barnes. Zmeul spaţial urmează să aibă de ndeplinit cteva obiective n primele luni ale zborului prin care să ateste funcţionalitatea acestei tehnologii.
Sunjammer nu va fi prima velă spaţială lansată n spaţiu. n noiembrie 2010, NASA a lansat NanoSail-D, o pnză spaţială de doar 9,3 metri pătraţi. De asemenea, sonda japoneză Ikaros a devenit n iunie 2010 prima navetă care a călătorit prin spaţiu cu ajutorul exclusiv al energiei solare.
Vela Sunjammer ar putea duce la conceperea unui sistem avansat de avertizare asupra vremii spaţiale, ceea ce ar permite omenirii să afle n timp util de activitatea solară periculoasă.
n cadrul misiunii din 2014, Sunjammer va permite oamenilor de ştiinţă de la sol să observe Soarele dintr-un punct nemaivăzut pnă acum. Vela solară permite efectuarea unor orbite exotice şi interesante care ne oferă şansa de a vedea diferite porţiuni ale Soarelui ce nu sunt vizibile n mod normal, a explicat Barnes.
n ciuda dimensiunilor mari, vela solară va avea o forţă maximă de 0,01 newtoni, a explicat Barnes. Sunjammer va fi acoperită cu un material special, intitulat Kapton, ntr-un strat de doar 5 microni grosime. Vela va cntări doar 32 de kilograme.

La bordul velei vor fi purtate şi rămăşiţele incinerate ale unor persoane, graţie unui serviciu oferit de compania Celestis. Printre persoanele ale căror rămăşiţe vor fi lansate n spaţiu se numără Gene Roddenberry, creatorul Star Trek şi soţia


Sursa: Space